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并不存在“新太空竞赛”

2018年2月6日16点45分,当 Spacex 创始人埃隆•马斯克(Elon Musk)在猎鹰重型火箭(Falcon Heavy)成功首飞后宣布:“我们希望开展一场新的太空竞赛,太空竞赛令人兴奋。”似乎所有人都认为继冷战之后全球范围内新一轮的太空竞赛大幕已经拉开。

 

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的确,近些年全球航天领域正在发生历史性的变化。火箭发射成本下降了一个数量级;商业载人航天即将成熟;大量的宽带卫星将首次使互联网实现真正的全球覆盖;通过人工智能算法处理的卫星地图数据有望对人类各种活动产生极具前瞻性的预测;航天门槛的降低使太空不再是大国的专属,几十个国家都在开展太空活动,而且这个数字一直在增长。

 

但对于一些好事者或鹰派人物来讲,以上这些似乎还满足不了他们的胃口,他们期待的是看到美苏式太空争霸,尤其是中美之间的“新太空竞赛”。

 

然而,若论及几十年来美国和中国的太空计划,可以说双方在资金投入、推进速度、重视程度等方面相比于巅峰时期都难以称得上是在开展一场“比赛”。

 

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首先,中国并无意和美国比赛,因为中国虽然已经是全球第二大经济体,但人均水平也仅为美国的1/6,效法苏联那样为了声望而进行高强度竞争非常危险。并且,如果要实现全方位领先美国在太空领域的能力,不可持续的财政支出也会使国家不堪重负。

 

目前,美国NASA每年获得的财政预算约为200亿美元,而中国的太空预算没有公开披露,但即便是最可观的估算,也不到美国政府太空开支的四分之一。而这还没有算上美国空军的预算以及大量商业航天企业获得的社会资金。

 

当下中国更应该遵循可持续发展的道路,官方不需要为了给公众留下深刻印象和拔高中华文明的声誉而“打败”美国,我们只需要展示在实现新的里程碑方面取得的进展。中国也不需要在军事太空能力上超过美国,我们只需要足够的威慑力量。

 

与此同时,美国也难以说是进入了“比赛”状态,因为在经历了冷战的历练之后,它以很大优势领先,导致政治层面无法在短时间内达成共识。从布什以来的每一位美国总统,都不断修改航天政策的方向。自从航天飞机发射以来,美国还没有坚持任何真正具有革命性目标或计划足够长的时间来完成它。本届特朗普政府制定的重返月球Artemis计划也感觉“心不在焉”,很大可能性会因为资金不足而延期或失败。

 

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另外,就当下的现状来讲,中美航天之间的差距也明显过大。随你在美国国内有不小的声音宣称中国正在奋起直追,迟钝的美国有可能落后,但这也大概率是多争夺预算而渲染的另类“威胁论”。

 

目前,美国在轨卫星数量是中国的三倍多:大约1000颗,而中国只有大约300颗。 仅 SpaceX 一家公司就占据了全球商业发射市场的60% 以上;由于美国的限制,中国的份额自2011年以来从未超过10%,在过去的几年里已经降到了可以忽略不计的水平。

 

美国拥有更强大的火箭,能够将更重的有效载荷提运到更高的轨道:可重复使用的 SpaceX 猎鹰重型火箭可以将63.8吨载荷运到LEO轨道;中国最强大的火箭、一次性使用的长征5 号火箭运载能力只有25吨,并且仍寄希望于今年底的奋力一搏。

 

中国确实有能力将宇航员送入太空,而美国目前还没有这种能力,但自2003年首次载人发射以来,中国只进行了6次载人航天活动。而截至2011年美国航天飞机退役,美国开展载人航天活动的时间跨度超过60年。当 SpaceX 公司的 Crew Dragon 和波音的 Starliner 投入使用后,美国即将恢复其载人发射能力。

 

NASA新的重型运载火箭太空发射系统(SLS)和 SpaceX 备受瞩目的Starship都将于明后年进行首飞。而中国同等量级的重型火箭长征9号最乐观是在2028年后进行首次试飞。

 

中国计划明年开始建造的“天宫”空间站计划于2022年前后建成,但依旧是在近地轨道上运行,而NASA的LOP-G将目光投向了绕月轨道,近地轨道则交给了毕格罗宇航(Bigelow Aerospace)这样的商业公司,他们设计的充气式空间站已经在国际空间站上进行了测试,并且表现出色地超出预期,它的寿命已经从两年延长到了12年。

 

中国互联网卫星星座的发射卫星数量大部分以百计,SpaceX 的Starlink和亚马逊的Kuiper星座数以千、万计。而且,中国的商业发射企业至少比美国的同行落后十年,到目前为止只有一次入轨发射成功。

 

中国领先的地方有如2016年的墨子实验性量子通信卫星,以及今年1月人类第一个月球车在月球背面着陆。但就在同一个月,NASA的New Horizons探测器发回了一些照片,照片中的是距离地球40亿英里的已知最遥远的天体“Arrokoth”。

 

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明年,中国计划首次向火星发射一个250公斤重的探测器;与此同时,NASA将发射一个一吨重的探测器,这是它的第五个探测器。

所有这些比较都没有贬低中国的成就,中国是世界前三的太空强国,但以上事实确实表明,中国不会在短期内超过美国。

 

假以时日,如果有一天中国在开采小行星、月球基地、或者载人登陆火星等方面取得实质性进展,新一轮太空竞赛或许才真正开始。

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